Comment fonctionnent les nanomachines ?

Publié par : EDP Sciences

En 1959, lorsque le tout nouveau Nobelisé Richard Feynman envisagea la science du futur, on était heureux de croire à ces objets révolutionnaires de la taille des atomes...sans pouvoir s'imaginer ce à quoi ils ressembleraient ! Science ou science-fiction ? Un demi-siècle plus tard, le nanomonde est devenu familier à des milliers de concepteurs, d'industriels ou d'utilisateurs - depuis les microprocesseurs jusqu'aux assemblages moléculaires, le champs des nanomachines et de ses applications potentielles semble infini… jusqu'à paraître dépasser les lois de la physique. Pour appréhender ce potentiel fantastique, qui alimente aussi bien les projets des industriels que les scénarios des auteurs de sciencefiction, Louis Laurent nous convie tout d'abord à un voyage vers l'infiniment petit, où s'exercent forces et lois d'échelle qui bouleversent notre perception d'un environnement de taille humaine - ce préambule essentiel expliquant les comportements de la matière permettra au lecteur de comprendre les propriétés du nanomonde, et, par delà, celles des nanomachines. Celles-ci sont ensuite présentées, qu'elles soient artificielles (créées par l'homme) ou naturelles (assemblées à partir du vivant) : méthodes de fabrication, règles d'assemblage. Enfin, constatant que nous sommes aujourd'hui au carrefour des univers bio et nanotechnologiques, l'auteur nous conviera à une réflexion prospective sur l'avenir de ce monde infiniment petit.


Consulter un extrait ci-dessous

Eric Drexler y développa longuement les conséquences qu'aurait selon lui le développement de techniques d'assemblage à l'échelle moléculaire. Il évoqua ainsi des machines microscopiques capables de tirer de leur environnement l'énergie et les matières premières qui leur sont nécessaires. Drexler imagina le cas de machines suffisamment complexes pour pouvoir se reproduire en consommant, dans le cas d'une évolution catastrophique, la croûte terrestre.


Il s'agit d'un brouillard composé de petits robots accrochés ensemble par des bras et capables sur commande de simuler les propriétés mécaniques ou optiques de presque tout. Par exemple, ce brouillard peut se matérialiser en un objet (peu dense mais solide) ou créer des images 3D animées. Un genre parfois proche de la prospective est la science-fiction et, là encore, le thème des nanomachines est apparu porteur. On peut citer le roman de Neal Stephenson L'âge de diamant5, ouvrage qui met en scène des machines capables d'assembler des objets de la vie de tous les jours, molécule par molécule, ou des myriades de petits systèmes invisibles et autonomes se déplaçant aussi bien dans l'air qu'à l'intérieur du corps. Un autre exemple est le roman La proie6 de Michael Crichton, également auteur de Jurassic Parc, ouvrage dont l'un des protagonistes est un essaim meurtrier de minuscules machines capables d'apprendre et de s'adapter.


Pour résumer, le terme nanomachine évoque deux mondes pour l'instant disjoints. Tout d'abord le monde du chercheur ou de l'ingénieur, peuplé de systèmes déjà produits ou envisagés à moyen terme : transistors, micro dispositifs, capteurs. D'autre part, il y a le monde de l'imaginaire, riche de nanomachines ayant souvent les caractéristiques du vivant en termes d'autonomie, d'intelligence, de capacité à réaliser des tâches complexes. Dans leur grande majorité, les chercheurs considèrent que la fabrication de nanomachines de ce dernier type n'est envisageable qu'à très long terme, ou qu'elle est impossible. On peut alors se demander pourquoi quelque chose de si hypothétique prend une telle importance. On pourrait avancer trois raisons.


L'invisibilité des objets microscopiques que l'on évoque fait qu'ils sont plus difficiles à appréhender. Si notre expérience quotidienne nous fait ressentir la difficulté de fabriquer un robot capable de supplanter l'homme, elle ne nous est d'aucun secours en ce qui concerne le nano monde. C'est sans doute pour cette raison qu'il est moins facile de faire la part des choses entre rêve et réalité pour le cas des nanomachines que cela ne l'est par exemple entre la robotique telle qu'elle est pratiquée et les créatures comme HAL 9000 dans 2001 : l'odyssée de l'espace ou les robots de Terminator.


Il est difficile d'appréhender ce que signifie un événement quasiment impossible qui aurait des conséquences importantes. C'est souvent ce dernier aspect qui l'emporte. Par exemple, on a évoqué, il y a quelques années, la gelée grise. C'est ainsi que l'on nomme un amas de nanomachines qui se dupliquent en dehors de tout contrôle.



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Informations
Date :

11/07/2011


Langue :

Français


Pages :

203


Consultations :

5425


Note :
Format :

PDF / EPUB


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Résumé

Auteur : Louis Laurent


Editeur : EDP Sciences


Parution : 2009

ISBN : 9782759803330

Tags : Ebook, nanomachines
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